Bilingual Conference

Conference on Women Immigrants Addresses Current Challenges Faced by the Family’s Core

BEVERLY HILLS – The image of the immigrant male jumping over the fence is common in the debate over the necessity for immigration reform. However, an image frequently ignored is one of the immigrant women, which comprises more than 50 percent of the immigrant population in the United States.

To provide a face to the immigrant woman, New America Media created a poll among more than 1,000 women from 44 countries in Latin America, Asia, Africa and the Middle East. Women were asked about their quality of life and the challenges they face as immigrants.

Kathy Spillar, executive vice president of the Feminist Majority Foundation and executive editor of Ms. Magazine, underlined the impact of the lack of better immigration policies. She spoke about cases in which mothers, for example, are deported and find themselves obligated to return illegally to the country using smugglers who can not only take their money, but can also subject them to sexual abuse.

Moreover, 90 percent of the interviewees who have lived between 10 and 20 years in the country said they came to the United States to provide their children with a better life. The majority said the biggest challenge confronted by immigrant women in the United States is to help their children achieve success.

Among the findings revealed by the poll presented by Sergio Bendixen, president of Bendixen & Associates, there are four common barriers that immigrant women confront.

First, and possibly most significant, is the economic factor. The study found that the average salary among the 50 percent of women who arrive to the country without English skills is $500 a month. Learning the language once here is also a challenge, because many women have little spare time between work, their children and the maintenance of their homes. The inability to find a well-paying job because of a lack of English skills, and the lack of available time to learn English because of extended work hours, combine to create a cycle that is difficult to break.

The lack of access to health care is another pressing factor, the poll found. It found that 30 percent of the interviewees do not have health insurance and that 43 percent wait until they are seriously ill before going to an emergency room for care.

The poll also found that 63 percent of the interviewees have suffered from discrimination or felt discriminated against, an average that has increased in the last decade. Of the immigrant women interviewed, 53 percent come from Latin American countries, and 82 percent of them said discrimination was a major problem suffered by their families. Still, 90 percent of the Latino women affirmed their desire to become U.S. citizens, to ensure their families’ stability have a voice in the electoral process, the poll found.

However, the conference also highlighted the accomplishments of immigrant women.

The poll found 73 percent of them felt they were more assertive in the U.S. than in their countries of origin, mostly because of the role many play as breadwinners in their homes.

The immigrant woman has assumed roles and responsibilities which many times are traditionally male roles in their countries of origin, the poll found. Of the women polled, 82 percent indicated sharing financial decisions with their spouses and 91 percent felt they had a proactive and more equal role in family decision-making, a finding that suggests that American culture allows women to become independent and a strong engine in the direction of their lives and the lives of their family members.

Angelica Salas, executive director of the Coalition for Humane Immigrant Rights of Los Angeles (CHIRLA), served as moderator at the conference. The panel was comprised of Sara Sadhani, immigrant rights project director, Asian Pacific American Legal Center; Eun Sook Lee, executive director, National Korean American Service & Education Consortium; Adriana Tome, household worker and CHIRLA member; and Sheila Salinas, university student and CHIRLA member.

Sadhani said the family unit is the core of American values according to the American legal system, and wonder how, then, is it possible that it takes more than a decade to reunite families legally. She said the reunification backlogs hurt 57 percent of the families who wait to be reunited. “A decade in the life of a child is a big part of their life,” she said. “This is because work visas were prioritized over family visas.”

Lee also emphasized the importance of this study in relation with immigrations laws, which are generic and do not take into account the differences between genders, such as the role of the mother within the family. “That is why we have to take a deeper look into these differences to improve the lives of immigrant women,” she said. 

Tome, who is an immigrant from Honduras, spoke about her personal experience, including the jobs she has worked that range from babysitting to picking up tomatoes. She immigrated to the United States due to the lack of economic opportunities for her to provide for her children in Honduras. She continues to send remittances to her children, but she hasn’t been able to bring them to the U.S. Despite that, Tome feels optimistic and hasn’t lost hope of reuniting with her three children in a not so far future. “Let’s keep fighting. We are important to hold the family unit,” she said, confessing that she does not speak the language very well but is currently studying it through training courses offered by CHIRLA. “We have to give our children the example, so they learn to better themselves.”

Salinas, the youngest of the panelists, also shared her story.  She spoke about when she immigrated from Mexico to the U.S. when she was just 7 years old, and the challenges she faced by not speaking the language and belonging to a low-income immigrant family. “When I arrived I didn’t speak the language, nobody in my family spoke it and I had to work harder than my classmates, selling t-shirts on the weekends instead of being just a kid. However, my mother always encouraged me to participate in all after-school programs,” she said. Today, as an undocumented student, without financial aid and with the fear of getting deported, the challenges she confronts have increased. However, thanks to CHIRLA, she found different options to obtain university education and she is currently studying international policy.

Salinas’ case is not an isolated one; many young women confront a series of obstacles in order to get their education. However, the conference noted that in many parts of the world, women lack the opportunity for education not for economic reasons, but for social reasons.

“Our investigation will help immigration advocacy organizations and women’s groups assist female immigrants with their adjustments to life in the United States,” said, Sandy Close, executive director of New America Media.

Despite the ethnic and cultural differences among immigrant women, there is a common factor that unites them, and that is the fight to keep their families together.

“These findings suggest that when the legislators consider a new amendment for the immigration process and the integration of the immigrants, their biggest allies might be women who with much strength, pushed by the love for their families, want to make of America their new home,” said Angela Kelley, daughter of immigrants

and vice president of advocacy and immigration policies for the Center for American Process, in a press release.

The conference was hosted and organized by New America Media, the Feminist Majority Foundation, and the Coalition for Humane Immigrant Rights of Los Angeles.

Conferencia Sobre Mujeres Inmigrantes Expone Actuales Retos Confrontados por Núcleo Familiar 

BEVERLY HILLS – La imagen del hombre inmigrante saltando el cerco, es probablemente la imagen más difundida entre los medios de comunicación, cuando se trata de debatir la necesidad de una reforma migratoria; sin embargo, una imagen frecuentemente olvidada es la de la mujer inmigrante, la cual conforma más del 50% de la población inmigrante en los Estados Unidos.   

Para darle un rostro a la mujer inmigrante, New America Media realizó una encuesta entre más de  mil mujeres inmigrantes provenientes de 44 diferentes países de Latinoamérica, Asia, Africa y Emiratos árabes.  En ésta se les preguntó acerca de su calidad de vida y los retos que confrontan como inmigrantes.  

Kathy Spillar, Vice Presidenta Ejecutiva de Feminist Majority Foundation (Fundación de Mayoría Feminista) y Editora Ejecutiva de la revista Ms., subrayó el impacto que tiene la falta de una mejor política de inmigración. Ella habló de casos en los que madres de familia, por ejemplo, son deportadas y se ven muchas veces obligadas a reingresar al país ilegalmente a través de contrabandistas quienes no solamente toman su dinero, sino muchas veces son sometidas a abusos sexuales. 

No obstante, noventa por ciento de las entrevistadas, quienes han vivido entre 10 y 20 años en el país, afirmaron haber venido a los Estados Unidos para proporcionar una mejor vida a sus hijos. No es sorpresa, la mayoría constató que el reto más grande que confronta la mujer inmigrante en los Estados Unidos es el de ayudar a sus hijos a alcanzar el éxito. 

Entre los hallazgos de la encuesta presentados por Sergio Bendixen, Presidente de Bendixen & Asociados, se encontraron cuatro barreras confrontadas en común entre las mujeres inmigrantes.   

Una de ellas, y tal vez la mas apremiante es el factor económico. El estudio encontró que el salario promedio entre el 50% de las mujeres que llegan al país y no hablan el idioma es de $500 al mes. Consecuentemente, el aprendizaje del lenguaje resulta también un obstáculo debido a la falta de tiempo que confrontan muchas mujeres entre el trabajo, sus hijos y el mantenimiento de sus hogares.  El no poder encontrar un trabajo de buena paga viene acompañado de no saber el lenguaje y el no tener el tiempo de aprenderlo debido a las largas horas de trabajo, hacen que ambos elementos se conviertan en un círculo vicioso. 

Adicionalmente, la falta de acceso al cuidado de salud es otro factor apremiante. El estudio encontró que 30% de las entrevistadas no tenían seguro médico y que 43% esperaban estar seriamente enfermas para ir a la sala de emergencia.  

La encuesta encontró  además que 63% de las entrevistadas habían sufrido discriminación o se sentían discriminadas, un promedio que se ha visto incrementado en la última década.  Del total de las mujeres inmigrantes entrevistadas, 53% proceden de países latinoamericanos y 82% de ellas, expresaron que la discriminación era uno de los mayores problemas que afectaban a sus familias.  Aun así, el 90% de las mujeres latinoamericanas afirmaron el querer convertirse en ciudadanas estadounidenses, en primer lugar para asegurar su estabilidad familiar y en segundo, para tener una voz en el proceso electoral.  

No obstante, la conferencia también recalcó los logros conseguidos por la mujer inmigrante. Entre estos destaca el hecho que el 73% de ellas se consideran más seguras de sí mismas que cuando estaban en su país de origen, debido en gran parte al papel que desempeñan como proveedoras del sustento de sus hogares.  

La mujer inmigrante ha asumido roles y responsabilidades que muchas veces en sus países de origen son roles tradicionalmente masculinos. 82% indicó compartir decisiones financieras con sus cónyuges y 91% mostró un papel proactivo igualitario en la toma de decisiones familiares.  Un hallazgo que sugiere que la cultura americana permite a las mujeres independizarse y ser un fuerte motor influyente en la dirección de su vida y la de sus familiares.   

Angélica Salas, Directora Ejecutiva de CHIRLA (Coalition for Humane Inmigrant Rights of Los Angeles) sirvió como moderadora en la conferencia, introduciendo al panel conformado por Sara Sadhani, Directora del proyecto para los derechos de los inmigrantes, Asian Pacific American Legal Center; Eun Sook Lee, Directora Ejecutiva del National Korean American Service & Education Consortium; Adriana Tome, trabajadora del hogar y miembro de CHIRLA; y Sheila Salinas, estudiante universitaria y miembro de CHIRLA. 

Sadhani expuso que la unidad familiar es el núcleo de los valores americanos, de acuerdo con el sistema legal americano y siendo así, cómo era posible que tardase más de una década el reunir a las familias legalmente. Ella comentó que los backlogs o atrasos en las peticiones familiares lastiman al 57% de las familias que esperan poder estar juntas nuevamente. “Una década en la vida de un niño es una vida,” dijo ella.  “Esto es debido a que se le ha dado prioridad a las visas de trabajo ante que a las visas familiares.” 

Asimismo, Lee enfatizó la importancia de este estudio en relación con las leyes de inmigración, las cuales son genéricas y no toman en cuenta las diferencias entre los géneros, tales como el rol de la madre dentro de la familia.  “Es por eso que debemos mirar más profundamente en  estas diferencias para mejorar las vidas de las mujeres inmigrantes,” dijo ella.   

Tome, quien es una inmigrante hondureña, habló de su experiencia personal, de los trabajos que ha realizado que van desde cuidar niños hasta recolección de tomates.  Ella emigró a los Estados Unidos debido a que en su país no había las oportunidades económicas necesarias para sacar adelante a sus hijos. Actualmente, ella continua mandando remesas a sus hijos, pero aun no ha podido traerlos.  A pesar de ello, Tome se muestra optimista y no ha perdido las esperanzas de reunirse en un futuro no muy lejano con sus tres hijos.  “Sigamos luchando. Somos importantes para mantener a la familia unida”.  Tome confesó no hablar el idioma muy bien, pero que actualmente se encuentra estudiándolo a través de cursos de capacitación de CHIRLA, entidad a la que pertenece. “Nosotras debemos darle el ejemplo a nuestros hijos, para que aprendan a superarse”.  

Salinas, la más jovencita de las panelistas, compartió también su historia. Ella habló de cómo su familia emigró de México a este país cuando ella tenía tan solo 7 años y los retos que confrontó al no conocer el lenguaje y pertenecer a una familia inmigrante de bajos recursos. “Al llegar no hablaba el idioma, nadie en mi familia lo hablaba y tuve que trabajar el doble que mis compañeros, vendiendo camisetas los fines de semana en vez de ser tan solo una niña. Sin embargo, mi madre siempre me alentó a participar en todos los programas para después de clase,” dijo ella.   El día de hoy, como estudiante indocumentada, sin ayuda financiera y con el temor de ser deportada por ICE, los retos que confronta se han incrementado.  Sin embargo, gracias a la organización CHIRLA, ella descubrió diferentes opciones para conseguir una educación universitaria y actualmente se encuentra estudiando política internacional.  

El caso de Salinas, no es un caso aislado, muchas jovencitas confrontan una serie de obstáculos en pos de conseguir su educación; sin embargo cabe recalcar que en muchas partes del mundo, las mujeres no tienen la oportunidad de acceder a la educación no por razones económicas, sino sociales.   

“Nuestra investigación ayudará a las organizaciones que abogan por la inmigración y a grupos femeninos a asistir a las mujeres inmigrantes con el ajuste de vida en los Estados Unidos,” dijo Sandy Close Directora Ejecutiva de New America Media. 

A pesar de las diferencias étnicas y culturales entre las diversas mujeres inmigrantes, existe un factor común que las une, y ese es la lucha por mantener a sus familias juntas. 

“Estos hallazgos sugieren que cuando los legisladores consideren una nueva regulación del proceso migratorio y la integración de los inmigrantes, puede que sus mayores aliados sean las mujeres que con tanta fuerza, empujadas por el amor a su familia, quieren convertir a América en su nuevo hogar,” dijo Angela Kelley, hija de inmigrantes y Vice Presidenta de Abogacía y Política de Inmigración para el Center for American Process, a través de un comunicado de prensa.  

La conferencia fue organizada y auspiciada por New America Media, the Feminist Mayority Foundation y CHIRLA (Coalition for Humane Inmigrant Rights of Los Angeles).